空间站里的红色生菜,来自一位爱种菜的农民

一种名叫“Outredgeous”的红色生菜,和美国的宇航员一起进入了太空,在国际空间站里种植。

这种生菜的发明者名叫弗兰克·莫顿(FrankMorton),是俄勒冈州一家有机农场的农民。美国国家航空航天局的研究人员,从一份种子目录里购买了这种生菜,把它们送上了太空。

直到最近,莫顿才在阅读一本杂志时发现,自己的种子卖出之后,目的地竟然是太空。而这时,距离莫顿第一次种出这种生菜,已经过去了十几年。现在,他的有机农场,已经成为厨师和植物爱好者的朝圣地。

1981年,莫顿刚刚开始成为一名农民。他起初种植了两种生菜,一种是红色的罗马菜,一种是带有褶皱叶子的绿色生菜。当生菜结成种子时,他留了一些到第二年再种。在用这些种子种植的200多棵绿色生菜中,他看到了一株红色的生菜。

他知道这一定是这两个品种之间的杂交。他将新植物再次杂交,第二年发现了不同形状和颜色组合的丰硕成果。莫顿根据生物学常识推断,红色是显性的基因,比绿色更有优势,褶皱的叶子也是如此。

NASA未来或许会尝试在月球和火星继续种植蔬菜。图片:NASA概念图片

莫顿被迷住了。在他的农场里培育植物、将它们磨练成新的品种,这种方式看起来很有前途,可以给予他经济上的支持,也勾起了他对下一步会发生什么的深深好奇。他说:“当时,我的大脑里有一些东西被点燃了。”

在开展其他项目的同时,莫顿培育出了越来越红的生菜。他回忆说:“我一直在研究自己能让生菜变得多红”。如果他得到一株红色的植物,他就拿去与另一株杂交,希望能得到颜色更深的东西。在所有人都默认生菜是一种绿色的植物时,Outredgeous的出现,可以说是一个不寻常的发现。

莫顿说,当科学家们选择用什么蔬菜在太空进行实验时,他们特别要寻找那些不容易成为细菌宿主的类型。他们担心漂浮在空间站中的大肠杆菌会进入沙拉里,让宇航员生病。像芝麻菜和甘蓝,都很容易让微生物附着其上,而Outredgeous叶子表面的微生物生长明显较少。所以,Outredgeous入选了。

现在,莫顿正在开展了许多育种项目。他对其中一种脆而甜的生菜特别感兴趣。

在他的想象中,这种生菜只有一个垒球大小,可以在晚餐时切成两半,与伴侣分享。“如果它有吸引人的褶皱或颜色会怎样?”他说:“这就有点像买一朵可以吃的玫瑰。”

为此,他一直在钻研,而且已经着手实验。

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